У взрослого гуся перья имеют тончайшие щетинки - бородки, которые, цепляясь друг за друга микроскопическими крючочками, делают оперение прочным и хорошо сохраняющим форму. Выдавливая смазку из копчиковой железы, птица клювом наносит ее на каждое перышко, ведь без должного ухода перья намокают и тяжелеют. Трудно приходится гусятам-подросткам, у которых зеленоватый пушок еще не полностью сменился настоящим плотным оперением.

В нашем случае дело было так. В загоне для гусят мы вкопали ванну, чтобы они могли купаться и пить, когда пожелают. По утрам выпускали птиц из сарая, кормили и с удовольствием наблюдали, как малыши плещутся, а потом с отчаянным писком, помогая себе крыльями и даже шеями, выбираются из воды на сушу. Но однажды все мы, занявшись садово-огородными делами, отвлеклись, и только часа через три, когда я понесла птицам выполотые сорняки, заметила, что два малыша, совершенно обессилившие, по-прежнему находятся в воде. Тот, что покрупнее, стараясь удержаться на плаву, топил меньшего, и над водой виднелась только шея и маленький бугорок спинки бедняжки. Вытащенный на сушу первый, спотыкаясь, побрел на солнышко, начал отряхиваться и сушиться.

С малышом все обстояло гораздо хуже. Взяв его в руки, я ощутила мокрое, холодное, жесткое тельце, словно это был не живой гусь, а тушка из морозильника. Что делать? К счастью, в бане с вечера было много теплой воды, и, набрав ее в таз, мы начали отогревать несчастного. Три раза меняли остывшую воду, прежде чем мышцы гусенка стали мягче, безжизненно поникшая шея начала распрямляться, а глаза стали более осмысленными. Мы завернули пострадавшего в полотенце, направили на него вентилятор с подогревом (благо, такой оказался в хозяйстве). Будь это собака, я бы влила ей в рот разбавленной водки. Из глубин подсознания всплыло знание, что к жареному гусю подают белое или красное крепкое, хорошо выдержанное вино. Подслащенный, разбавленный теплой водой кагор был влит из шприца без иголки в рот птицы, и дело пошло на лад.

В результате сорокаминутных реанимационных действий гусенок ожил, потянулся к еде и, как ни в чем не бывало, отправился к своим друзьям.

К ванне для купания мы приделали удобный пандус, чтобы птицы могли спокойно заходить в воду и выходить из нее. Впрочем, с тех пор не все подросшие гуси с охотой принимают водные процедуры. Некоторые только пьют стоя на краю, а если кто-то из купающихся начинает очень активно нырять и брызгаться, убегают от воды прочь. Жаль, теперь уже не различишь, к какой группе относится спасенный гусенок.

А вот дождь наши гуси действительно любят! Едва закапает с неба, серые птицы как по команде вытягивают шеи, поднимая головы навстречу струям воды. В этой позе, не двинувшись с места, они могут простоять, пока не кончится дождь. Может, таким образом они проверяют свою обтекаемость, чтобы дождевая вода без задержки стекала с них на землю?..

В результате мы пришли к выводу, что гусят необходимо оберегать от воды, а взрослым птицам водные процедуры нужны в меру и по их желанию. Как и всем живым существам, вода может дарить здоровье и радость, но может обернуться и непоправимой бедой.