- Мама разрешила! - Илья чуть не прыгал от радости. - Ты только ту четырехигровку новую с вертолетиками не забудь!
Артем светился как начищенный пятак. Еще бы - мама лучшего друга разрешила в субботу притащить к ним приставку «денди» на весь вечер, да еще и ночевать остаться. Что еще нужно десятилетним пацанам для счастья?

У Артема дома телевизор, к которому можно было подключить вожделенную приставку, не работал уже месяц. Просмотр телепередач мальчика не слишком интересовал, а вот без любимых игр было тяжко. Но мама только руками развела: денег нет - и точка. Вот приедет папа, может, и починим телевизор или даже новый прикупим.

В семье Артема так уже было давно: пока папа уезжал в многомесячные вахты, домочадцы затягивали пояса. Маминой зарплаты хватало на самое необходимое, за квартиру, бывало, не платили по полгода. Да что и говорить, на дворе стоял девяносто восьмой год, тогда так многие жили. Семье Артема еще повезло - в деревне у них жил дедушка, который снабжал родных картошкой, молоком, яйцами и салом. Мясо Артем ел редко, зато жареную картошечку со шкварками лопал регулярно и с большим удовольствием.

- Мам, тетя Лида нам разрешила! - сообщил мальчишка, оказавшись дома.
- Ну раз разрешила, то иди, - откликнулась его мама. - Только там на кухне возьми пакет, я вам поесть собрала.
- Мам, ты чего? - удивился Артем.
- В гости с пустыми руками не ходят.

Паренек не стал спорить. Заглянув в пакет, он обнаружил привычную картошку, пяток деревенских яиц и маленький, с солдатскую пайку, кусочек сливочного масла. Последнему он обрадовался - маслице в их доме было редким гостем.

Вечер ребята провели продуктивно - пока мама Ильи ушла к подруге, на экране телевизора совместными усилиями уничтожались полчища врагов.
- Мальчики, давайте ужинать, - объявила тетя Лида по возвращении домой.

Ребята не стали отказываться. На столе оказалась перловая каша. Артем ее ненавидел всеми фибрами души, но родители приучили в гостях не привередничать и есть что дают. Осложняло ситуацию то, что каша была совсем пустая: в ней не то что мяса не было, а даже зажарки из лука и моркови или растительного масла.
- Ой, теть Лид, а тут мама передала! - вспомнил Артем.

Женщина гостинцам обрадовалась. Вскоре мальчишки получили к каше по вареному яйцу, но, против ожиданий Артема, масла в каше не оказалось, да и картошка отправилась в кухонные закрома, а не на стол.

Дома Артем рассказал об этом матери без задней мысли, просто поделился.
- Им сложнее, - спокойно заметила мама. - У нас есть папа, а тетя Лида воспитывает Илью одна. Вот и приходится экономить.

Тогда Артем задумался о том, что его товарищ действительно жил беднее, чем его семья. Вспомнилось перешитое женское пальто с подвернутыми рукавами, которое сидело на Илье, как на палке. Вспомнились старые потрепанные учебники, которые тетя Лида покупала у старших школьников для сына. Да много чего вспомнилось.

Однажды тетя Лида предложила составить им компанию и отправиться на Колхозный рынок. Рынок Артем любил. Там вкусно пахло пирожками, там можно было выпросить у матери стакан газировки или петушок на палочке, пусть и не всегда.

Удивило то, что на рынок они пошли пешком, а это больше десяти остановок. Ну да ладно, решил Артем. По рынку они ходили долго, в поисках самых низких цен тетя Лида забредала в такие закутки, о которых мальчишка даже не подозревал. Ребята изрядно проголодались.

- Ребята, тут одна булочка стоит как две буханки хлеба, давайте до дома потерпим, - уговаривала их тетя Лида.
Детские плечи уже прогибались от тяжести пакетов, когда наконец они отправились домой.

- Ребят, в трамвае встаньте подальше от меня и скажите, что вам нет семи, - попросила тетя Лида.
Артем спорить не стал. На дошкольников они с Ильей походили слабо, но спорить со взрослыми он был не приучен. Впрочем, женщина-кондуктор в трамвае обман раскусила на раз и потребовала выйти. Вместе с мальчишками вышла и тетя Лида.

Обратный путь занял полдня, с остановками на каждой скамейке.

Артем больше не спорил с мамой, когда мама давала ему гостинцы для Ильи и тети Лиды. А еще родители стали предлагать Илье старую одежду Артема - парень рос заметно быстрее лучшего друга.

В общем, многие знакомые старались помогать тете Лиде. Ровно до одного случая, когда та приехала во двор на новенькой «Оке».
- Ну и пусть машинка маленькая, зато своя и новая! - гордо говорила она соседям. - Что значит, откуда деньги? Экономить нужно уметь!
***
- Значит, не будете искать машину? - Лида почти кричала на милиционера.
- Женщина, успокойтесь! - отвечал тот. - Знаете, сколько у нас угонов? Ваша машина уже в другом городе может быть! Ищем! Застрахована машина была?
Лида едва не плюнула от досады. Ну какая страховка? На машину-то еле наскребла. Полгода не проездила, а ее угнали…

По дороге домой на душе скребли кошки.
- Мам, я кушать хочу! - встретил ее дома Илюшка.
Женщина вдруг посмотрела на сына другими глазами. Маленький худой мальчишка в сто раз штопанной майке.
«Господи, да куда я смотрела-то», - вдруг подумала женщина. Из ее глаз полились слезы.
- Сыночек, какой же ты у меня хороший, - причитала она, обнимая Илью.
- Мам, не плачь! - уговаривал ее сын. - Хочешь, я тебе свой секрет расскажу?

С этими словами он убежал в комнату и вернулся с коробочкой. Внутри лежало почти двести долларов мелкими купюрами.
- Откуда? - с ужасом спросила Лида.
- Мы с Артемом на стройке играли, за кошкой в трубы бетонные полезли и нашли, - потупился Илья. - Артем сказал, чтобы я тебе отдал, а я испугался, что ты ругаться будешь.
- Правильно испугался, буду ругаться, нечего по стройкам лазать, - строго сказала Лида, но глаза ее выдавали. - Давно нашли?
- В прошлом году еще.

Женщина облегченно вздохнула. Очень не хотелось, чтобы какой-нибудь бандит стал искать свои деньги, но, видимо, пронесло.
- Артема в гости позови, - сказала Лида.

В тот вечер у них дома был праздник.
- Мам, а ты чего не ешь? - спрашивал Илья, налегая на картошку с курицей.
- Не хочется, сынок, кушай, - отмахивалась Лида. - Артем, передай своим родителям, расскажи им, как вы деньги нашли.

С этими словами она вручила мальчику половину денег.
- На следующей неделе на рынок пойдем, пора тебе куртку зимнюю купить и ботинки, - добавила она, обращаясь к сыну.