Царь глянул на Демидова и понял, что тот не врет. О булгарских сокровищах, которые искали многие московские государи, он слышал еще от своей матери и, хотя никогда не придавал значения бабской болтовне, краешком сознания помнил красивую легенду, в которой помимо загадочного Альмуша фигурировали прославленные русские князья Святослав и Дмитрий Донской. И еще знал Петр - алчен и практичен Акинфий Демидов. Если уж он ухватился за древние сказания - стало быть, в них есть зерно истины. А то, что демидовские заводы много лет работали на казну практически задарма и теперь находятся на грани остановки, царь знал не хуже их хозяина, бывшего тульского кузнеца. Если кто и заинтересован в нахождении булгарского злата - так это, в первую очередь, сам Акинфий. Для него сейчас это единственная гарантия от разорения.

- Экспедицию снарядить сможешь? - коротко спросил Петр. - Найдешь золото - дарую тебе дворянство. Со всеми долгами расплачусь с процентами. Супротив шведа золотишко это сейчас - что ладан против черта! Так что расстарайся, Акинфушка. Глядишь, Господь и поможет тебе, многогрешному...

"Кто из нас многогрешный, это еще бабушка надвое сказала", - хмыкнул про себя уральский магнат. Он не сказал царю, что секретные розыски снаряжены им в пять разных мест и один, под видом рудной экспедиции, у впадения Вожи в Оку уже нашел первые следы булгарского клада. Есть надежда, что и другие, с Яика да Нижней Волги, пустыми не вернутся...

Через полтора года по Чусовой да по Каме шли на запад нескончаемые вереницы тяжело груженных барж. День и ночь не смыкала глаз казачья стража. Все знали - Демидовы сплавляют в Москву да Питер новую огромную партию оружия. Наконец-то проклятой войне со шведом конец! И никто, кроме хозяев каравана, не ведал, что помимо пушек и ядер, ящиков с фузеями да багинетами есть на тех стругах особый, тайный груз. Образцов руды из только что открытых месторождений никто и в глаза не видел. Но охраняла их личная демидовская стража из крещеных калмыков. Берегла пуще зеницы ока...

Уже на Ладоге налетел внезапный шторм. Как ни старались опытные кормчие, как ни надрывали силы матросы, но три барка все-таки налетели ночью на камни. Демидовы торопились в Петербург, и поэтому затонувшие баржи бросили на мелководье до лучших времен. Никто и не видел, что, когда караван судов скрылся в озерной мгле, с берега к стругам устремились легкие лодки. По бушующим волнам неизвестные смельчаки несколько часов кряду перевозили к заранее подготовленным телегам странного вида ящики. Руководил "спасательными" работами загримированный под голландского купца старший сын Акинфия Иван...

И Демидовы, и Петр умели хранить тайны. Где именно уральские магнаты нашли булгарские сокровища, так и осталось загадкой. Но известно, что вскоре после прихода в Петербург каравана барж с Камы отстроенный за считанные месяцы огромный русский флот выступил в поход к шведским фьордам. А Демидовы столь же внезапно открыли секретные вклады в банках Парижа и Лондона.

Увы, прорубивший "окно в Европу" победитель Карла XII пережил своего врага лишь на 7 лет. В 1725 году, во время страшного петербургского наводнения, Петр заболел пневмонией и скончался в тяжелых мучениях. Ловкач Акинфий Демидов отправился к праотцам вслед за своим коронованным "патроном": спьяну замерз посреди необъятных уральских владений. Его хватились лишь на третий день после того, как Акинфий поехал в пургу к молодой любовнице...

Впрочем, как ни любили Демидовы тайны, кое-какие зашифрованные записи в сейфах лондонских банков все-таки сохранились. Уже в начале ХХ века они попали к одному из будущих создателей всесильной ЧК, а тогда еще фрондирующему разночинцу и начинающему террористу Якову Блюмкину. И за полтора десятилетия подпольной борьбы он, по всей видимости, сумел-таки расшифровать тайнопись XVIII века. Уже в начале 20-х годов из Петрограда отправилась на восток секретная экспедиция. Точный ее маршрут неизвестен до сих пор. Однако есть сведения, что поиски, которые финансировал сотрудничавший с ГПУ американский миллионер Хаммер, велись по тем же основным направлениям, что и демидовские "рудокопные" "экзерциции".

Продолжение следует...