- На Востоке болтают, будто нам, итальянцам, ведомы любые секреты, - нарушил молчание мессир Лодовико. - Один из них, Великий князь, я и собираюсь поведать тебе. Святослав действительно нашел золото Альмуш-хана. И спрятал его очень надежно. Но генуэзцы уже открыли местонахождение древнего клада Мамаю. Торопись - мурза Бегич с сильным войском спешит в Рязанскую землю. Там, в пещерах, у впадении Вожи в Оку, схоронены несметные богатства. Они станут твоими, если ты наберешься мужества и разобьешь бусурман. Я готов оплатить твой поход, но при одном условии - ты используешь золото булгар для подготовки большой войны с Ордой. А после победы даруешь венецианцам все те торговые привилегии, которыми ныне обладают одни генуэзцы. И отдашь мне 10 процентов сокровищ. О сумме тебе сообщат дополнительно...

Так говорил мессир Лодовико, венецианский банкир из прославленного рода Мальвази, в лето от Рождества Христова 1378-е. А ровно через два года 150-тысячная московская рать выступила из российских пределов к берегам Дона и Непрядвы. Из каких средств тощая великокняжеская казна сумела финансировать невиданный доселе поход, осталось для современников тайной. Но одно несомненно - за два года до Куликовской битвы на берегах мало кому известной Вожи будущий победитель Мамая захватил у мурзы Бегича колоссальные трофеи. Караваны подвод под усиленной охраной свозили их ночами в Москву на протяжении полутора месяцев. Странно, как у небольшого в общем-то 30-тысячного татарского войска оказались столь неисчислимые богатства...

Дмитрий Донской пережил свою знаменитую победу ненадолго. В 1389 году 40-летний Великий князь Московский внезапно скончался от загадочной болезни, скрутившей здорового как бык полководца меньше чем за две недели. Он только что вернулся из-под стен разоренного и поставленного на колени Новгорода. А в далеком венецианском палаццо чуть ли не в один день со внуком Калиты отдал Спасителю душу банкир Лодовико Мальвази. От страшных мучений не спасли венецианца и корабли с золотом, которые он за несколько лет до своей кончины пригнал к берегам Апеннинского полуострова из далекой Московии...

Пролетели столетия. Мир изменился до неузнаваемости. Но легенды о таинственных сокровищах Альмуш-хана не канули в Лету. Шепотом, словно великую тайну мироздания, их передавали из уст в уста в заброшенных кержачьих скитах, по крупицам собирали сведения о хазарском золоте мятежные башкирские султаны и усмирявшие непокорных степняков атаманы демидовских ватаг.

Близилась к концу затяжная Северная война. Казалось, ничто не может остановить победоносные русские полки и они вот-вот вступят на землю Швеции. Но шли годы, а окончательная победа неизменно откладывалась. Российский бюджет был пуст, и дерзновенному царю-реформатору с каждым годом становилось все труднее выкачивать средства из разоренной его собственными преобразованиями страны.

Чернее тучи сидел Петр в своем маленьком петербургском кабинете. Шведы оправлялись после полтавского разгрома. Русская армия да и сам царь едва не погибли во время несчастного Прутского похода. Вернувшийся из Турции Карл XII собирал свежие силы на севере Германии, а не желавшие усиления России европейские союзники один за другим отворачивались от порядком подорвавшего полководческий авторитет Петра. Срочно были нужны новые победы. На суше и на море. А для этого - свежие полки солдат, корабли, оружие, обмундирование... Но в первую очередь - деньги. Миллионы рублей, коих в государевой казне не водилось уже давненько...

О приезде Акинфия Демидова царю доложили аккурат в тот момент, когда он раздумывал над планом вторжения русской армии в Финляндию. Петр удивился: он знал, что в Приуралье полыхает грозное башкиро-татарское восстание, мятежные мурзы едва не взяли Казань, а поскольку регулярные войска на помощь местным властям отправить он был не в состоянии, Демидовы мобилизовали для подавления бунта все свои ресурсы. Им было не до поездок в Петербург. Но коли Акинфий здесь - случилось что-то экстраординарное...

- Мин херц! - склонился к любезно протянутой государевой руке напоминавший былинного богатыря Акинфий. - С Божьей помощью бунтовщики разбиты! Сперва казаки разгромили их под Казанью, а потом калмыцкие тайши прошлись огнем и мечом по всей Башкирии. Около 30 мурз убито, двадцать взято в плен, и теперь они смиренно молят твою милость о пощаде.

- Четвертовать мерзавцев! - раздраженно бросил Петр.

- Оно бы, конечно, милое дело, да кое-кто из этих султанов хочет открыть тебе, государь, великую тайну. Они утверждают, будто им известно, где схоронены несметные богатства древнего булгарского царя Альмуша. Валяются в ногах и уверяют, что ценности там немереные. Одного золота, почитай, тысячи пудов. А может, и поболе... Чем не новые заказы для моих заводишек? А, мин херц?..

Продолжение следует...