Спальные мешки бывают в виде одеял (простых и с капюшонами) и коконов. По утеплителям они подразделяются на несколько видов, самыми распространенными из которых являются синтепоновые  и пуховые. Наиболее дешевые спальники - синтепоновые - при варианте использования 4-слойного теплоизолирующего материала  могут  применяться  до минус 20 градусов по Цельсию.

Спальники из синтепона очень хороши для самого широкого климатического диапазона. Достаточно сказать, что они прошли успешные испытания как в бразильской сельве, так и в приполярных областях зимой. Они компактны, легки и, что самое главное, быстро сохнут даже на морозе, если их намочили. Благодаря последнему свойству они незаменимы в водных походах.

Спальники из пуха имеют более высокие термоизолирующие характеристики на единицу веса и объема. Так, самый простой двухслойный (по количеству слоев ткани) позволит комфортно переночевать при температуре минус 10 - 15 градусов. Вес его порядка 900 граммов. Аналогичный синтепоновый весит 2,5 килограмма. Упаковать такой пуховой спальник можно при желании в карман куртки. Недостаток пухового спальника:  если вы его намочили,  не высушите до конца похода. А мокрый пуховой спальник не греет вовсе! Синтепоновый спальник можно высушить «на себе» за ночь или даже в сухой мороз за день; он греет даже мокрым.

Не рекомендуется использование спальников с лицом или изнанкой из влагозащитной ткани. Отпотевшая внутренность греет плохо, да и что за радость просыпаться мокрым?!

Сейчас «хорошим тоном» стало изготовление длинных разъемных молний, позволяющих стыковать два спальника в один. 

Спальник типа кокон представляет собой зауженную книзу и расширенную кверху модель с капюшоном и донышком. Имеются разновидности с одной центральной или боковой неразъемной молнией («эгоист»), а также с одной или двумя боковыми разъемными молниями для стыковки с другими спальниками.

Качественный спальник отличают:

- отсутствие «холодных» (то есть простеганных насквозь) швов;
- планка, закрывающая молнию (в дорогих моделях);
- манжет, закрывающий вход в спальник (в дорогих моделях).