Столкновение Земли с малыми небесными телами, которых на просторах нашей Солнечной системы обнаружено уже более 600 тысяч, является одной из реальных угроз человечеству. Потенциально опасными считаются объекты диаметром более 100 метров. Такие астероиды могут причинить огромные разрушения, аналогичные последствиям ядерной бомбардировки.

Астрономы  Казанского федерального университета занимаются изучением метеороидов (астероидов и комет), диаметр которых от 10 до 100 метров.

- Эти объекты Солнечной системы имеют малую яркость и большую видимую скорость, кроме того, направление их прихода обычно остается неопределенным, потому малые тела данного класса трудно обнаружить в телескопы, - рассказывает профессор института физики КФУ, директор Астрономической обсерватории им. В.П.Энгельгардта Юрий Нефедьев. - Зачастую они появляются неожиданно - вспомним хотя бы челябинский феномен! В этом заключается их опасность. Существуют два основных варианта воздействия на опасный космический объект: его разрушение или изменение его траектории. В любом случае, для того чтобы воздействовать на летящую цель, ее необходимо обнаружить как можно раньше. Для изучения эволюции и возможности сближения с Землей таких объектов важно установить связь метеорных потоков с их родительскими телами, представляющими собой астероиды и кометы. Это и является одним из направлений исследований, проводимых казанской научной группой.

Добавим, что к исследуемым астрономами КФУ малым небесным объектам относится и так называемый Тунгусский метеорит. Одной из версий ученых является гипотеза, что это было небесное тело кометного происхождения размером около 50 метров в поперечнике. После его взрыва около поверхности Земли не удалось обнаружить никаких воронок и осколков. Этот факт породил целый ряд экзотических гипотез: встреча с телом из антивещества, небольшой черной дырой, взрыв «летающей тарелки» и тому подобное.

Юрий Нефедьев объяснил, какое явление вероятнее всего произошло в районе реки Подкаменная Тунгуска 30 июня 1908 года:

- Сохранились воспоминания свидетелей полета болида, они описывают его как «комок пламени» или «огненный шар» с огненным либо огненно-белым, либо розово-красным «хвостом-метлой». Исходя из этого, большинство исследователей сошлись во мнении, что Тунгусский болид не мог быть каменным, железно-каменным или железным метеороидом. При сгорании таких объектов в атмосфере остается темный шлейф дыма. Скорее всего, небесное тело состояло из водяного льда и углеводородных компонентов, в частности метана.

В результате взаимодействия с атмосферой и резкого торможения тела произошел интенсивный сброс массы кометного вещества, что привело к образованию облака горящей смеси. Замеченные очевидцами белая полоса и дымка, оставшиеся на небе после пролета болида, могли быть результатом испарения водяного льда при разогреве ядра кометы. Важной деталью в показаниях очевидцев является тот факт, что тело развалилось во время пролета на мелкие фрагменты. Отсутствие воронки и осколков метеорита на поверхности Земли привело к выводу, что болид взорвался или распался в воздухе. Мощность взрыва была, по разным оценкам, от 10 до 50 мегатонн.

По словам Юрия Нефедьева, Земля, как и другие планеты и их спутники, регулярно испытывает столкновения с космическими телами. На поверхности нашей планеты сохранилось не менее 130 кратеров диаметром до 250 - 300 километров, имеющих различный возраст. Один из самых больших и древнейших - Вредефорт, он находится в ЮАР. Знаменитый Аризонский кратер в США имеет диаметр 1200 метров и глубину 175 метров. Он образовался около 50 тысяч лет назад в результате падения железного астероида размером около 60 метров. Интересно, что геологическое образование, расположенное под ледяным щитом Антарктиды в районе Земли Уилкса и имеющее диаметр около 500 км, возможно, тоже является гигантским метеоритным кратером.

- Все больше подтверждений находит гипотеза, что внезапное вымирание динозавров произошло в результате столкновения Земли с огромным астероидом. Вблизи Мексики у полуострова Юкатан обнаружен кратер, диаметр которого достигает 180 километров, а его возраст составляет примерно 65 миллионов лет. В геологических слоях кратера, относящихся к этому периоду, обнаружено содержание иридия, в сотни раз превышающее концентрацию в других слоях. Как известно, иридий в больших количествах содержится в метеоритах. Еще одна глобальная космическая катастрофа, возможно, произошла примерно 10 тысяч лет назад и послужила причиной вымирания «мамонтовой» фауны. Эти катастрофы стали важным фактором в процессе развития жизни на Земле, - считает ученый.

Чтобы своевременно обнаружить угрожающие нашей планете космические объекты и предотвратить массовую гибель людей, астрономы осуществляют непрерывный мониторинг небесной сферы. У Казанского федерального университета есть астрономический комплекс широкоугольного мониторинга с субсекундным временным разрешением, созданный для обнаружения, классификации и исследования переменных в пространстве и во времени источников оптического излучения на околоземном расстоянии, в нашей Галактике и за ее пределами. Эта уникальная система способна зафиксировать все космические тела, которые представляют угрозу, в том числе внезапно появившиеся, такие как метеорит «Челябинск».