Улыбка в любой культуре имеет примерно одинаковое значение - радость, удовольствие, приветливость, расположение. В России, по данным психологов, улыбаются редко, но искренне и дружелюбно. В странах Западной Европы и Америки улыбка носит более формальный характер и является прежде всего знаком вежливости. Американец может приветствовать улыбкой любого незнакомого человека, в том числе и женщину (такое поведение нередко приводит к недоразумениям в других странах, особенно арабских). Но при всех этнокультурных различиях улыбка, смех всегда регламентировались особыми этикетными и эстетическими нормами приличий.

Улыбка женщины должна быть приятна для глаз, а смех - для уха. «Открывать рот при смехе нужно умеренно: на щеках должны быть видны две ямочки и нижняя губа - чуть-чуть прикрывать низ верхних зубов. Не надсаживайтесь от вечного смеха; он должен быть... легким и чем-то женственным для уха!» - наставлял своих современниц еще римский поэт Овидий. Эти замечания не устарели и сегодня.

Что касается нынешних правил этикета, то главные его требования - не допускать грубой, вульгарной мимики, быть сдержанным в выражении своих эмоций. Улыбка, смех - прекрасные проявления человеческих чувств. Но и они могут стать утомительными, раздражающими для окружающих. Так, нельзя смеяться без причины, «за компанию», безудержно, надрываясь от хохота. Только негативную реакцию вызывает навязчивый смех во весь голос, доходящий чуть ли не до истерики, где-нибудь в общественном месте.

Современный этикет обращает внимание и на то, что неприлично смеяться по причине, которая остается неведомой для присутствующих, поскольку кто-нибудь может подумать, что это смеются над ним. И конечно, считается бестактным, грубым смеяться над чьей-либо оплошностью, неудачей и тем более физическим недостатком. Последнее еще и жестоко.